Islay, cuna del whisky

Islay vino ayer de nuevo a mi encuentro. El aroma que desprende a whisky del bueno, del que se debe beber solo, me golpeó este domingo desde las páginas de El País Semanal. En Doce monjes para un oro líquido Jesús Ruiz Mantilla describe el proceso de elaboración del mejor whisky del mundo, el Ardbeg, que se destila en la mítica isla situada en la parte más occidental de Escocia gracias al trabajo de tan solo doce personas. No era la primera vez que me topaba con su historia. El nombre de esta fría tierra ya apareció en el curso Cultura y Economía Gastronómica de la Cátedra Ferrán Adriá de la Universidad Camilo José Cela.

La primera referencia escrita sobre el whisky se sitúa en un convento de Islay en 1494. Allí se producía agua de vida (término con el que se conocía a los destilados y que fue popularizado por Arnau Vilanova, médico del rey Pedro III de Aragón). En gaélico se llamó uisge y de ahí deriva la actual palabra whisky.

Durante el siglo XVI se produjo una paulatina desaparición de los monasterios a la vez que una proliferación de alambiques domésticos, lo que provocó la extensión de la producción de esta bebida por todo el país. En el año 1644 se impone en Escocia la primera tasa al whisky; impuesto que no se suspendería hasta 1823, lo que trajo consigo la creación de grandes destilerías. Esta es tan solo una brevísima línea dentro de la historia del whisky. El agua de vida se extendió por el Reino Unido y posteriormente viajó a Estados Unidos donde se inventó el Bourbon y, durante la Ley Seca, proliferaron los productores ilegales.

Para más información, consultar El libro del whisky de Charles MacLean (editorial Omega) y El mundo del whisky de Gilbert Delos y Miguel Giménez Sales.

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